Apple demanda a la startup de xips Rivos per presumpte robatori de secret comercial


Apple ha demandat una startup per presumptament robar secrets comercials per crear una línia de xips competidora. La companyia va presentar una demanda a finals de la setmana passada a Califòrnia, anomenant els Rivos de Santa Clara, així com dos antics empleats d’Apple, Bhasi Kaithamana i Ricky Wen. Afirma que la companyia va muntar una “campanya coordinada” per atraure els empleats d’Apple i animar-los a copiar documents confidencials abans de marxar, violant el seu contracte amb Apple.

El cas enfronta una de les empreses tecnològiques més grans amb un rival molt més nou, que Apple afirma que va obtenir un avantatge injust en caçar desenes dels seus empleats per tenir accés als fitxers interns.

Els canals era fundada el maig de 2021 i ha funcionat durant mesos en mode sigil, contractant empleats de diverses grans empreses tecnològiques. Apple diu que va incloure més de 40 dels seus enginyers, molts dels quals estaven familiaritzats amb els dissenys de sistema en xip (SoC) d’Apple. Però a més de tenir un coneixement general de SoC com l’M1 i l’A15, la demanda al·lega que Rivos va animar els empleats a copiar documents relacionats amb la feina abans de marxar.

“Rivos va iniciar una campanya coordinada per dirigir-se als empleats d’Apple amb accés a informació de propietat i secret comercial d’Apple sobre els dissenys de SoC d’Apple”, afirma, amb l’esperança d’obtenir un avantatge injust. Rivos no va respondre a una sol·licitud de comentaris sobre la demanda.

Kaithamana i Wen, els empleats individuals nomenats a la demanda, eren tots dos enginyers d’Apple de molt de temps. Kaithamana havia treballat per a l’empresa durant gairebé vuit anys i Wen durant gairebé 14. Tots dos havien signat un acord de propietat intel·lectual (o IPA) que els prohibia revelar informació de propietat. La queixa al·lega que abans de marxar l’agost de 2021, Kaithamana va copiar una sèrie de fulls de càlcul, presentacions i fitxers de text en una unitat USB externa amb el nom “APPLE_WORK_DOCS”. Wen també hauria accedit a fitxers relacionats amb secrets comercials d’Apple, inclosos “arxius relacionats amb els dissenys de SoC inèdits d’Apple”, i després va fer una còpia del disc dur de l’ordinador emès per la seva empresa just abans de marxar.

“El gran volum d’informació presa, la naturalesa altament sensible d’aquesta informació i el fet que aquests empleats compleixen ara els mateixos deures per a un competidor amb accés continu a alguns dels secrets comercials més valuosos d’Apple, deixen a Apple amb poques alternatives”. diu el vestit. Apple demana danys monetaris i una ordre que requereixi que Rivos torni qualsevol informació de propietat.

Les empreses tecnològiques han fet un intens esforç per penalitzar el robatori de secrets comercials en els últims anys. Congrés va assumir el tema amb la Llei de defensa dels secrets comercials (DTSA) de 2016, que va traslladar molts casos dels tribunals estatals als federals. Un dels casos més destacats va involucrar l’antic executiu de Google i Waymo Anthony Levandowski, que ho era condemnat a 18 mesos de presó per vessar secrets de propietat en una nova startup que després es va vendre a Uber. (Morrison & Foerster, el despatx d’advocats que ara representa Apple, va representar Uber en el cas.)

Sharon Sandeen, directora de l’Institut de propietat intel·lectual de la Mitchell Hamline School of Law, diu que el cas d’Apple probablement s’hauria desenvolupat de manera similar amb o sense la DTSA. Sandeen era un crític de la llei abans de la seva aprovació, destacant disposicions com una secció que facilitaria la confiscació dels actius de les empreses, una norma que segons ella es va suavitzar a la versió final de la DTSA i que poques vegades s’ha aplicat.

“No hi ha hagut molts casos que hagin presentat un recurs d’embargament civil, i els que no han tingut gaire èxit”, diu Sandeen. Per contra, diu, els tribunals federals de vegades són més estrictes en les seves interpretacions legals que les estatals, cosa que fa que els casos de secrets comercials es redueixin significativament.

Els casos de secret comercial de vegades impliquen afirmacions molt nebuloses, com ara a plet ara resolt al·legant que el CEO de Meta, Mark Zuckerberg, va robar la idea de Facebook a Cameron i Tyler Winklevoss. En aquest cas, Apple pot assenyalar el que caracteritza com a còpia de documents a gran escala, així com intents aparents d’esborrar proves d’aquesta còpia després dels fets. Però conservar els documents de l’empresa privada tampoc és necessàriament un robatori de secret comercial, tot i que pot constituir una violació dels contractes dels empleats. Apple ha d’establir que la informació era secreta, que tenia valor econòmic i que Apple va fer esforços raonables per evitar que es fes pública.

Això podria implicar centrar-se en les denúncies sobre xips inèdits i el valor específic de l’arquitectura de xips basada en Arm d’Apple, que Apple al·lega que és secreta i semblant a l’arquitectura que està utilitzant Rivos. Això fa que sigui un cas més fort que afirmar que qualsevol cosa relacionada amb els xips d’Apple és un secret protegit. “Fan un bon treball per identificar a un alt nivell quins diuen que són els secrets comercials”, diu Sandeen.

Però a Sandeen també li preocupa que grans empreses com Apple i Google puguin utilitzar casos de secrets comercials per debilitar els competidors, esperant fins que hi hagi una amenaça aparent d’un rival potencial i després presentar una demanda. “El que em sorprèn en tots dos Waymo contra Uber i en aquest cas hi ha hagut un retard important en el temps entre el moment en què els empleats van marxar i el moment en què es va presentar la demanda”, diu. Apple i altres empreses “Big Tech” ho tenen s’han enfrontat a un escrutini antimonopoli més gran durant els últims anys, tot i que les disputes d’Apple han implicat en gran mesura el seu ecosistema d’aplicacions, no els seus components de maquinari.

Mentrestant, la demanda d’Apple afirma que prèviament va informar a Rivos del seu robatori en una carta i que no s’havia trobat mai cap resposta. “Si Apple no actua per protegir els seus secrets més sensibles ara, Apple podria perdre l’estatus de secret comercial per complet”, diu. “Aquest resultat és insostenible”.