ArianeGroup presenta el concepte de nau espacial superior reutilitzable


Concepció artística de SUSIE realitzant un aterratge vertical (vídeo accelerat 2,5 vegades).
Gif: ArianeGroup/Gizmodo

La companyia aeroespacial francesa ArianeGroup ha revelat un concepte per a una nau espacial reutilitzable d’etapa superior que seria capaç de lliurar càrregues útils pesades a l’espai i dur a terme missions tripulades abans d’aterrar verticalment a la Terra.

SUSIE, abreviatura de Smart Upper Stage for Innovative Exploration, va ser introduït al món en el Congrés Astronàutic Internacional celebrat a París del 18 al 22 de setembre. L’escenari superior totalment reutilitzable podria servir finalment com a vaixell de càrrega automatitzat i transportador de càrrega útil, així com una nau espacial per a missions tripulades amb una tripulació de fins a cinc astronautes. SUSIE segueix sent un concepte per ara, però si es realitza, la nau espacial donaria suport a diversos esforços espacials europeus durant els propers anys.

La reutilització s’està convertint ràpidament en una necessitat en els vols espacials moderns, ja que els proveïdors de llançament treballen per reduir els costos. “És el nostre deure industrial contribuir a aquesta ambició i oferir als decisors europeus solucions tecnològiques intel·ligents i ambicioses capaços de contribuir a l’accés independent a l’espai, i també obrir la porta a l’exploració espacial europea i atendre les necessitats comercials i institucionals de serveis en espai durant les properes dècades”, va dir Morena Bernardini, responsable d’estratègia i innovació d’ArianeGroup, en un declaració.

La indústria espacial privada d’Europa s’ha quedat una mica endarrerida amb la seva contrapart nord-americana pel que fa al desenvolupament de vehicles reutilitzables. El coet Falcon 9 de SpaceX és un coet reutilitzable de dues etapes que té volat a l’espai gairebé 200 vegades, mentre que les càpsules Dragon reutilitzables de la companyia, ja siguin per a càrrega o tripulació, ara estan en circulació constant. El Starliner de Boeing, una càpsula de tripulació reutilitzable, ha acabat recentment la seva primer vol de prova d’extrem a extrem sense tripulació (tot i que va ser una missió menys que perfecta). Els llançadors i vehicles reutilitzables no són tant el futur com el present.

Artist’s conception of SUSIE shortly after detaching from the second stage.

Artist’s conception of SUSIE shortly after detaching from the second stage.
Screenshot: Ariane Group

SUSIE will initially launch onboard the company’s heavy-lift Ariane 6 vehicle, which is scheduled for its inaugural flight in 2023. The large upper stage could be used to transport all sorts of payloads to orbit and even assist in the orbital construction of large infrastructure, such as space stations. For its return trip home, the spacecraft could be packed with upwards of 14,000 pounds (7 tons) of cargo and supplies.

“Missions made possible by SUSIE include towing, inspecting and upgrading satellites and other payloads, and supplying fuel, food, and equipment to space stations. It will also be able to carry out crew changeovers and facilitate human in-orbit activities,” ArianeGroup claimed in its statement. “It will also help reduce orbital debris and assist with removing or deorbiting end-of-life satellites.” SUSIE is meant to be entirely reusable and is designed to make a soft, vertical landing back on Earth. The upper stage would also be equipped with an abort safety system that covers the entire mission from liftoff to landing.

Aside from SUSIE, ArianeGroup is designing new heavy-lift reusable launchers as part of a proposal for the European Space Agency (ESA) for its NESTS (New European Space Transportation Solutions) initiative. The heavy-lift launchers could later be used to carry SUSIE to orbit. Europe may be late to the game, but it’s planning a solid entry into the business of reusable space vehicles.

More: Arianespace arriba a un acord amb OneWeb, preparant l’escenari per a la represa dels llançaments suspesos