Com les falles del mercat frenen l’Àfrica


GHANA TÉ un problema curiós: produeix massa electricitat. Segons els termes dels contractes opacs amb empreses generadores, el govern ha estat pagant més de 500 milions de dòlars anuals per una energia que mai s’utilitza. Això és estrany, perquè el país gairebé no està ple d’energia. El ghanés mitjà fa servir tanta electricitat en un any com un nord-americà en quinze dies. Tot i que l’accés s’ha ampliat ràpidament, més d’una quarta part de les llars rurals no estan connectades a la xarxa.

Escolta aquesta història.
Gaudeix de més àudio i podcasts iOS o Android.

El vostre navegador no admet l’element

Estalvieu temps escoltant els nostres articles d’àudio mentre feu múltiples tasques

El major obstacle al desenvolupament econòmic són sovint els recursos insuficients. Però no sempre. A Ghana, generar energia ha resultat molt més fàcil que distribuir-la. Així, també, a diversos països de l’Àfrica oriental, inclosa Uganda, on la capacitat instal·lada és gairebé el doble de la demanda punta, i el vostre corresponsal està escrivint això en un apagament. L’electricitat no és l’única indústria on de vegades els recursos són abundants i les necessitats són evidents, però la demanda no s’uneix a l’oferta. Anomeneu-ho la paradoxa de les riqueses sense explotar: excedent i escassetat, que existeixen colze al costat.

Buscant amagar-se

Aquest enigma és més evident a les parts de l’economia on el mercat hauria de vincular l’oferta i la demanda. No obstant això, en molts casos els camions es queden inactius a les carreteres, encara que els comerciants no troben vehicles per transportar les seves mercaderies. O les fàbriques es queden sense subministraments tot i que els recursos que necessiten semblen abundants. Etiòpia té més bestiar que en qualsevol altre lloc d’Àfrica i les adoberies per convertir les pells en cuir. No obstant això, alguns dels seus fabricants de sabates i guants importen cuir de llocs tan llunyans com la Xina. “La majoria de les pells i pells en brut es subministren de la matança del pati del darrere de la llar”, explica Tesfaye Birhanu, de l’Institut de desenvolupament de la indústria del cuir a Addis Abeba, la capital. Aquests poden ser arruïnats pels bacteris en les sis hores posteriors a la matança si no es tracten adequadament.

Fins i tot Aliko Dangote, l’home més ric d’Àfrica, no pot escapar de la paradoxa. El 2016 el seu conglomerat va obrir una planta de processament de tomàquet al nord de Nigèria per convertir la gran collita de fruita fresca del país, la meitat de la qual es podreix cada any a causa d’una mala manipulació i emmagatzematge, en la pasta en conserva que s’importa actualment. Però l’escassetat de tomàquets va obligar la fàbrica a tancar la fàbrica en qüestió de mesos a causa d’una fallada de collita causada per una arna voraç. Uns anys més tard, la fàbrica encara funcionava a una fracció de la seva capacitat a causa dels problemes per aconseguir prou tomàquets de la qualitat adequada.

Una variació diferent d’aquesta paradoxa també sorgeix en mercats administrats per l’estat, com l’electricitat, on els governs han lluitat per preveure l’oferta i la demanda i construir la infraestructura que els uneix. També apareix dins de les mateixes institucions governamentals. A causa d’una mala gestió, els ministeris de salut a l’Àfrica no fan servir aproximadament una cinquena part del pressupost que tenen assignat, malgrat que els hospitals no tenen medicaments. La despesa insuficient és similar als ministeris d’agricultura, de vegades per la senzilla raó que els diners per a inputs agrícoles, com ara fertilitzants subvencionats, s’alliberen després de plantar els cultius.

Un altre desajust és a les infraestructures. Els governs i els inversors sovint tenen diners per gastar. I la demanda de carreteres, ports i similars continua creixent. Però els projectes bancables —el vincle entre tots dos— són escassos. “Hi ha finançament, una gran cartera i una necessitat de despesa, però no s’estan gastant prou diners”, argumenten els analistes de McKinsey, una consultora. Consideren que el 80% dels projectes d’infraestructures africans fracassen en l’etapa de viabilitat i de pla de negoci; menys del 10% arriben al punt de finançament. Fins i tot els esquemes d’alt perfil poden tartamudejar. El 2020, al final de la primera fase de vuit anys del Programa per al Desenvolupament d’Infraestructures a l’Àfrica, una iniciativa liderada pel Banc Africà de Desenvolupament, s’havia iniciat la construcció de menys de la meitat dels projectes previstos.

En una enquesta del Banc Europeu d’Inversions, més del 60% dels bancs africans diuen que la manca de projectes “bancables” limita significativament els seus préstecs a les petites empreses; una proporció similar d’empresaris diu als investigadors del Banc Mundial que no poden obtenir un préstec quan ho necessiten.

Què tenen en comú aquests diversos exemples? Un tema obvi són les connexions trencades, literalment, en el cas de les xarxes elèctriques. Una quarta part de l’electricitat que es ven a Ghana es perd a causa d’una infraestructura de distribució abandonada i robatori, estima Theo Acheampong, economista energètic de la Universitat d’Aberdeen. Els mals camins i els intermediaris s’interposen entre agricultors i compradors.

De vegades, l’enllaç que falta és la informació, com ara els historials de crèdit que ajudarien els bancs a avaluar el risc dels possibles prestataris. Una segona lliçó és que la qualitat supera la quantitat. Sí, Etiòpia té moltes vaques, però cal mantenir-les sanes i sacrificar-les amb habilitat si es vol convertir les seves pells en brogues.

Uns quants tomàquets podrits

Cap d’aquests obstacles és insuperable. Farmerline, una empresa ghanesa, utilitza la tecnologia per connectar els agricultors, els seus proveïdors, conductors de camions, magatzems i compradors. “Sabem la quantitat de menjar que creix la gent abans d’hora, coneixem la ubicació”, diu Alloysius Attah, el seu cofundador. “Ens dóna un avantatge sobre com planifiquem la nostra cadena de subministrament”. Tomato Jos, una startup al centre de Nigèria, està intentant resoldre el problema de la pasta de tomàquet. Va passar anys parlant amb agricultors i després formant-los abans que la seva primera llauna sortís de la línia de producció. “No és tan senzill com muntar una fàbrica i netejar el subministrament”, diu Mira Mehta, la seva fundadora nord-americana. “Les carreteres són horribles, la informació del mercat és dolenta, els tomàquets són peribles. Heu de controlar realment la vostra cadena de subministrament”.

Desobstruir els colls d’ampolla sovint és un treball costós i poc glamurós que les empreses no volen fer per si soles perquè beneficiarà els competidors lliures. “Hi ha d’haver un esforç intencionat del govern per donar suport al mercat”, diu Ed Brown, del Centre Africà per a la Transformació Econòmica, un grup de reflexió a Accra, la capital de Ghana. En l’agricultura, això pot significar fer complir els estàndards o oferir suport i crèdit per ajudar a construir tota una cadena de subministrament. Brown assenyala l’èxit d’Etiòpia i Kenya en el desenvolupament d’emmagatzematge fresc als aeroports, que permet als agricultors exportar flors i verdures fresques a Europa.

Els economistes saben des de fa temps que els recursos per si sols no fan ric un país. Les economies africanes ja tenen moltes de les peces del trencaclosques del creixement. El que importa és com s’uneixen.