El jurat diu que Sterigenics hauria de pagar 363 milions de dòlars al supervivent del càncer


Gairebé al mateix temps que Sue Kamuda es va traslladar a Willowbrook a mitjans dels anys vuitanta, una empresa de Chicago va triar el suburbi de l’oest com a nou lloc per al seu negoci en ràpida expansió d’esterilització d’instruments mèdics, medicaments farmacèutics i espècies.

Dos edificis baixos, amagats darrere de comerciants i restaurants a Kingery Highway, no van cridar gaire l’atenció fins al 2018, quan el Agència de Protecció del Medi Ambient dels EUA va revelar que les persones que vivien a prop s’enfrontaven a alguns dels riscos de càncer més alts del país per la contaminació atmosfèrica tòxica.

El culpable: òxid d’etilèo EtO, un gas inodor bombejat a les cambres de fumigació dins de la instal·lació d’esterilització i després alliberat als barris circumdants.

Kamuda, una administradora de l’escola jubilada, sospitava que finalment havia descobert per què li havien diagnosticat càncer de mama l’any 2007. Feia anys que respirava EtO a casa seva a un terç de milla de distància.

Dilluns, un jurat del comtat de Cook va acceptar, trobant el propietari original de la instal·lació i dos successors corporatius responsables de 363 milions de dòlars en danys per exposar Kamuda al gas tòxic. El veredicte és el més gran mai per a una persona a Illinois.

Sterigenics, el propietari més recent, hauria de pagar 220 milions de dòlars en danys punitius, van decidir els jurats. També van imposar sancions de 100 milions de dòlars contra l’empresa matriu Sotera Health i de 5 milions de dòlars contra Griffith Foods, el nom actual del propietari original.

Kamuda hauria de pagar 38 milions de dòlars addicionals per la pèrdua passada i futura d’una vida normal, angoixa emocional, desfiguració i esperança de vida escurçada, van decidir els jurats.

És la primera de més de 700 persones que busquen una recompensa a Sterigenics, amb seu a Oak Brook.

El veredicte va superar els 346 milions de dòlars que el seu advocat, Patrick Salvi II, havia instat el jurat a sancionar durant els seus arguments finals.

“Espero que això els faci més fàcil per a tots”, va dir Kamuda als periodistes després, revelant per primera vegada que un dels seus fills ha estat diagnosticat amb càncer i ha presentat la seva pròpia demanda contra l’empresa.

Quan se li va preguntar què va treure d’una batalla legal de quatre anys que va conduir al veredicte del jurat de dilluns, Kamuda ho va descriure com a esgotador, però finalment va valdre la pena.

“Les corporacions no són el teu amic”, va dir. “Troba un bon equip de suport que t’ajudi perquè el necessitaràs”.

Durant un judici que va durar més de cinc setmanes, els correus electrònics i els documents destacats a la pantalla d’una sala van demostrar que les empreses sabien des de fa temps que l’òxid d’etilè és extremadament perillós. Però les empreses van retardar la instal·lació d’equips de control de la contaminació i van intentar soscavar les regulacions federals que requeririen millores costoses a les instal·lacions d’esterilització, van mostrar els documents.

“No van tractar EtO com un carcinogen, el van tractar com un caixer automàtic”, va dir Salvi.

Sterigenics i Sotera van dir en un comunicat que podrien apel·lar el veredicte.

“No creiem que el veredicte del jurat en aquest assumpte reflecteixi les proves presentades als tribunals”, va dir la declaració de les empreses. “Continuarem defensant enèrgicament contra les al·legacions sobre les nostres operacions i emissions d’òxid d’etilè”.

Els advocats de les empreses van argumentar que Salvi no va oferir cap prova que el càncer de mama de Kamuda fos causat per l’exposició a l’òxid d’etilè. També van portar científics vinculats a la indústria que van intentar persuadir el jurat que les instal·lacions de Willowbrook mai van representar un perill per als seus veïns.

La planta d’esterilització, ara tancada, va ser construïda l’any 1984 per l’empresa ara coneguda com Griffith Foods. En un comunicat, la companyia va qualificar la seva inclusió a la demanda com un “cas d’excés d’abast” i va dir que fa més de 20 anys que no està connectada amb Sterigenics.

Sotera Health va absorbir Sterigenics després d’una sèrie de fusions, reestructuracions corporatives i acords de capital privat, inclòs un negociat per una empresa cofundada per l’antic governador d’Illinois Bruce Rauner.

Els funcionaris de l’administració del governador republicà sabien dels alts riscos de càncer almenys vuit mesos abans que se’n digués al públic, el Chicago Tribune va informar el 2018. Inicialment va minimitzar les conclusions, després es va unir a altres càrrecs electes que van demanar el tancament de la planta de Willowbrook.

Briefing a la tarda

Briefing a la tarda

Diàriament

Les millors notícies dels editors de Chicago Tribune, enviades a la vostra safata d’entrada cada tarda.

La participació de Rauner a Sterigenics més tard es va convertir en un problema de campanya durant la seva candidatura a la reelecció, quan ara era governador. JB Pritzker, un demòcrata de Chicago, el va superar a les urnes.

Sterigenics va tancar la planta el 2019 sota la pressió de grups comunitaris, funcionaris locals, legisladors estatals, membres del Congrés i Pritzkerque en un moment donat aquell any va prohibir a l’empresa l’ús d’òxid d’etilè.

Després de controlar les concentracions d’EtO a Willowbrook i als seus voltants durant diversos mesos, l’EPA va concloure que la contaminació de Sterigenics augmentava el risc de desenvolupar càncer per a les persones que viuen fins a 25 milles de distància. Altres suburbis amb els riscos més alts inclouen Darien, Burr Ridge, Hinsdale, Indian Head Park i Western Springs.

Altres fonts industrials d’òxid d’etilè a tot el país continuen operant legalment reglaments federals que no s’han actualitzat per reflectir les EPA darrera valoració del gas tòxic. Això podria canviar si l’administració del president Joe Biden compleix les promeses d’adoptar límits més estrictes sobre la contaminació de les instal·lacions d’esterilització, incloses vuit encara operades per Sterigenics.

Els funcionaris de l’EPA van anunciar aquest mes que celebraran reunions públiques a prop de dues dotzenes de comunitats on respirar òxid d’etilè dels esterilitzadors és responsable de més d’1 cas de càncer per cada 10.000 persones exposades al llarg de la seva vida.

L’any 2018, la llista incloïa els barris que envolten a Medline Industries instal·lació al suburbà nord de Waukegan. Des de llavors s’ha instal·lat Medline nous controls de contaminació i redueixen dràsticament les emissions d’òxid d’etilè. Els funcionaris de l’EPA diuen que ja no consideren que la contaminació de l’empresa suposa riscos per a la salut inacceptables.

[email protected]