La meva primera empresa, descobrir dades i digitalització a Israel


Observant al llarg de quatre dècades com el món va aprendre a parlar en gigabytes i terabytes, he viscut de primera mà l’evolució del negoci de la tecnologia, les actituds canviants envers la digitalització i la proliferació de dades i els seus usos.

Les meves aventures en les dades van començar a mitjans dels anys setanta a la Universitat Hebrea de Jerusalem, on em vaig poder veure portant un gran tom, el manual del paquet estadístic per a les ciències socials (SPSS), el informatització pionera de l’anàlisi estadística mitjançant programari especialitzat per a la manipulació de dades. Probablement aniria cap al centre de dades de la universitat, tenint a l’altra mà una gran pila de targetes perforades que vaig codificar amb una màquina de perforar tecles. Lliurant les targetes a l’operador de l’ordinador, vaig pregar als déus a la màquina que no hagués de tornar a fer la feina, que no cometés cap error d’introducció de dades o error de programació.

L’any 1980, quan la meva dona i jo, tots dos estudiants de grau en sociologia, estàvem esperant el nostre primogènit, vaig començar a buscar feina a temps complet. No hi havia moltes (o cap) llocs de treball disponibles per a algú com jo amb una llicenciatura en sociologia i educació, així que vaig sol·licitar bàsicament totes les posicions obertes a Jerusalem, inclosa una feina com a assistent de supermercat a la cadena de supermercats local.

Per a la meva sorpresa, després d’uns mesos (i encara buscant desesperadament feina) em van convidar a una entrevista amb el director general d’aquella cadena de supermercats. En aquell moment, la cadena constava d’una dotzena de petites botigues de barri però també operava el supermercat més gran d’Israel pel que fa al volum de transaccions, situat al centre de Jerusalem. El director general va decidir instal·lar en aquell supermercat un miniordinador que suportava un sistema d’escaneig de codis de barres i probablement jo era l’únic graduat universitari amb almenys una mica d’experiència amb ordinadors entre els candidats a la plaça de subdirector.

No existia cap altre sistema d’escaneig de codis de barres a Israel en aquell moment i no hi havia codis de barres en cap producte, però el CEO, Simcha Rotemvolia demostrar als fabricants i minoristes de béns de consum israelians (els molt reticents i escèptics) els avantatges d’adoptar codis de producte universals (aquesta no era la primera vegada que anava a lluitar contra tot pronòstic; quan tenia 19 anys era un dels pocs combatents que van sobreviure a l’aixecament del gueto de Varsòvia).

Em van contractar per cuidar el nou sistema informàtic (un gran miniordinador de la mida d’un frigorífic de NCR connectat a una desena de terminals/caixes registradores) i integrar-lo amb les activitats diàries (molt poc informatitzades) del supermercat. A finals de 1980, els sistemes d’escaneig de codis de barres dels supermercats eren una novetat fins i tot al país on es van introduir per primera vegada el 1974: només el 10% de les botigues de supermercats dels EUA havien instal·lat aquest sistema.

Vaig haver d’organitzar des de zero els processos i tràmits al voltant del nou sistema, tenint en compte que es tractava d’un sistema de demostració en un país sense codis UPC als productes. Per exemple, assegurar-se que cada producte de les prestatgeries dels supermercats tingués un codi perquè el caixer introduïa a la caixa registradora en lloc d’introduir un preu com solia fer abans i que els prestatges mostrin el preu correcte i que els codis fossin s’actualitzava cada vegada que canviava el preu (cosa que passava molt sovint a Israel en aquell moment: la inflació mitjana anual era del 120% el 1981).

Aquest esperit pioner es va estendre als dos excel·lents tècnics de NCR que tenien l’encàrrec del manteniment del sistema després d’anys de donar servei a les caixes registradores tradicionals i una setmana més o menys de formació en sistemes d’escaneig de codis de barres a Dayton, OH. Una nit van venir a fer un manteniment regular, però van deixar de fer una còpia de seguretat del sistema. L’endemà al matí, uns quants clients van gaudir de pagar preus més baixos, ja que el sistema va tornar al llibre de preus des d’unes setmanes o dies abans, l’última vegada que es va actualitzar el sistema. Aquesta va ser la meva primera lliçó sobre la importància de les còpies de seguretat de dades freqüents i ordenades.

Encara més important va ser el que vaig aprendre sobre els ordinadors i les dades i els humans que els utilitzaven (o s’hi acostumava). Un sistema d’escaneig de supermercat era (i és) semblant a qualsevol ordinador instal·lat en qualsevol tipus d’entorn: és una màquina de recollida de dades.

En un supermercat de principis dels anys vuitanta, les “dades” es limitaven a tabulacions manuals diàries de transaccions (sumant els números registrats en una tira de paper a cada caixa registradora), per ser processades posteriorment pel programari de comptabilitat que s’executava en un ordinador central. El nou sistema d’escaneig, el nou observador constant i obsequiós, va recollir una gran quantitat de dades noves, incloent el nombre de clients i el nombre d’articles comprats per cada client cada segon quan la botiga estava oberta. A més, va proporcionar dades sobre el temps que triga a processar cada article i el temps que transcorre entre el final de l’escaneig i l’acceptació del pagament.

Començar la meva carrera com a dades del professor, vaig idear una fórmula per calcular la càrrega de treball típica del caixer al supermercat a partir de dades de 5 mesos sobre el nombre de clients, el nombre d’articles que van comprar i la velocitat de processament. Tot a mà, amb llapis i paper…l’IBM PC es va introduir als EUA per aquella època, l’agost de 1981.

Probablement vaig ser la primera persona a Israel (i possiblement una de les primeres del món) que podria dir-vos amb confiança quants caixers es requerien a cada hora i cada dia de la setmana, fins i tot predir les sortides de la norma a causa de vacances específiques. o altres factors que afecten el trànsit de la botiga. [1] Aquest càlcul de càrrega de treball també s’aplicava a la mà d’obra necessària en diferents departaments de botiga.

Abans de l’arribada del sistema d’escaneig de supermercats, les decisions de personal es basaven en l’experiència i la intuïció. Ara, podria mostrar el benefici del que avui anomenaríem “decisions basades en dades”, fent coincidir amb precisió el trànsit de la botiga i l’activitat dels clients amb la disponibilitat dels empleats. Segons la meva anàlisi, teníem un excés de personal a les caixes registradores entre el 13% i el 48%.

Com passa sovint amb els esforços pioners, aquest exercici d’anàlisi de dades no va tenir cap implicació pràctica, ja que la direcció de la cadena de supermercats no estava interessada en les decisions basades en dades. Els fabricants d’aquests sistemes en aquell moment van parlar principalment de la possible reducció del robatori dels empleats com el seu benefici clau.

Vaig fer algunes coses pel meu compte, amb el poder que em tenia com a subdirector, com ara classificar els caixers en funció del seu rendiment documentat per la màquina (velocitat de processament dels clients amb precisió, equilibri del compte, etc.) i publicat al butlletí. escriviu els noms dels tres primers caixers de la setmana. Després de sis setmanes de fer-ho, vaig concloure que els caixers estaven prestant més atenció que abans als seus errors i a com corregir-los.

Un altre descobriment de la meva anàlisi de dades, que em serveix fins avui quan he de decidir quina línia agafar al supermercat, va ser que el temps que triga a acceptar un pagament és de 2 a 3 vegades el que triga a escanejar articles. Atès que “escanejar” significava perforar un codi de producte en el nostre cas únic, aquesta pot ser o no la relació exacta amb un sistema d’escaneig de supermercats que funcioni completament. Però tot i així, millor agafar la línia amb menys clients, encara que els seus carros estiguin plens de gom a gom.

Un avantatge potencial evident d’un sistema d’escaneig de supermercats era la gestió de l’inventari i la planificació de la quantitat d’espai dedicat a cada article. Aquest era un altre aspecte important de les operacions dels supermercats que solia basar-se en l’experiència i la intuïció i, quan la intuïció fallava, en observar i reconèixer el buit total dels contenidors i prestatges d’emmagatzematge. Vaig veure el potencial d’utilitzar el nostre nou ajudant de recollida de dades per millorar significativament la gestió de l’inventari i l’assignació de l’espai i el posicionament dels productes individuals. [2]

Les meves propostes no van anar enlloc. Al cap i a la fi, em van contractar per fer de cangur, no per jugar amb les dades, ni per dir-los als veterans operadors de supermercats com millorar l’eficiència, la productivitat i la satisfacció del client.

Ajudar a gestionar el supermercat més gran d’Israel —i sovint gestionar tots els seus aspectes operatius, ja que tres directors generals diferents estaven a càrrec del supermercat durant la meva estada allà— em va ensenyar molt sobre la gestió de persones i sobre la introducció de la tecnologia informàtica, l’automatització i digitalització en un entorn de treball tradicional. Només un exemple (i una lliçó): per molt que ho intentés, no vaig poder fer entendre al caixer principal què estava escopint el sistema informàtic com a resum diari de les transaccions de cada caixa registradora que havia de sumar per a tota la sucursal. . Però el director general del supermercat, amb els seus trenta anys de coneixement del funcionament dels supermercats, li va “traduir” cada línia de la impressió de l’ordinador als números i categories tradicionals que tan bé coneixia. Quan passeu de l’analògic al digital, en primer lloc, heu d’aconseguir que els humans implicats estiguin còmodes amb les dades i confiats a l’hora de gestionar-les.

Aquesta experiència em va ajudar en les meves aventures posteriors en les dades i l’evolució de la informàtica moderna.

A NORC, a partir del 1984, va experimentar la transició d’ordinadors grans i centralitzats a personals i d’una línia d’ordres a una interfície d’usuari gràfica; i la gestió de la primera enquesta a gran escala d’entrevistes telefòniques assistides per ordinador (CATI), un altre cas en què l’analògic —una enquesta en paper llarga i molt complexa en aquest cas— es va convertir en digital.

A DEC, a la qual em vaig incorporar al seu punt àlgid l’any 1988, on vaig conèixer les limitacions de la recollida de dades empresarials (“investigació de mercat”) i la propera “convergència” d’ordinadors, comunicacions i mitjans. I a EMC, a la qual em vaig incorporar l’any 1993, just després de l’inici del seu ascens, on vaig conèixer la reestructuració de la indústria informàtica en “capes horitzontals”; com crear nous segments de mercat (emmagatzematge empresarial, emmagatzematge connectat en xarxa i xarxes d’àrea d’emmagatzematge); i com fer “lideratge de pensament”, com ara encarregar estudis de quantes dades es creen anualment al món.

Observant el món aprenent a parlar en gigabytes i terabytes, i fent la meva part per millorar la consciència general de el paper de les dades a les nostres vides.


[1] El 1986, quan els sistemes d’escaneig ja eren una característica comuna a la majoria dels supermercats nord-americans, una publicació comercial va descobrir una raresa que va batejar com “el supermercat més eficient d’Amèrica”. S’ha informat que el propietari-operador “ha fet un gràfic manualment de les vendes horàries generades automàticament i de la transacció mitjana del client, anotant degudament el temps i qualsevol condició especial que pogués afectar les vendes” (Botiguer progressista, març de 1986, pàg. 114).

[2] La idea d’assignació d’espai de prestatge i posicionament del producte es va convertir en la saviesa convencional uns anys més tard, ajudada pel nombre creixent de sistemes d’escaneig instal·lats als EUA (13.000 el 1986): “La tendència reflecteix un canvi fonamental en l’equilibri de poder entre els aliments. minoristes i fabricants… Armats amb informació de vendes al minut dels nous sistemes informatitzats d’escaneig de caixes, els minoristes poden identificar ràpidament quins productes es mouen i a quin nivell de beneficis. Avui, els minoristes estan encarregant-se de fer-ho” (El Wall Street Journal, 1 de novembre de 1988). Aquest va ser un primer exemple de com les dades poden alterar la dinàmica de poder tradicional en una indústria.