La nostra millor mirada fins ara al drone “Loyal Wingman” de Air Wolf de Kratos


Kratos Defense and Security Solutions, en un comunicat de premsa en què parlava de la seva família d'”Aeronaus de combat col·laboratives”, va proporcionar avui la primera foto a tot color del seu sistema de drons tàctics Air Wolf.

Air Wolf, que es va revelar per primera vegada al públic per Kratos l’agost de 2021, es basa en l’objectiu aerotransportat MQM-178 Firejet. Presentat a mitjans de 2007, el Firejet és l’oferta d’objectius aerotransportats més petit de Kratos, en comparació amb el BQM-177 Sub-Sonic Aerial Target (SSAT) i BQM-167 Objectius aeri de subescala (AFSAT). A diferència de les plataformes BQM-177 i BQM-167, el Firejet no requereix un mecanisme d’enlairament assistit per coets, només una catapulta pneumàtica. Això permet llançar-lo amb més facilitat tant des de plataformes terrestres com marítimes, i només requereix una petjada logística molt petita.

És un dels drons d’estil “alers lleials” més petits que sabem que s’ofereixen i el seu ADN objectiu de prova significa que probablement també serà dels més barats. Això podria resultar molt atractiu depenent de com la Força Aèria i altres armes aèries procedeixin amb les seves iniciatives d’equips aeris no tripulats.

La primera imatge oficial d’Air Wolf va ser aquesta imatge en blanc i negre. Kratos

La nova foto d’Air Wolf proporciona un nou angle de l’avió, així com una ullada a l’esquema de pintura que Kratos ha escollit per a la plataforma. Sembla que conserva la pintura taronja brillant al voltant de l’admissió del motor del Firejet, i la resta de l’avió està pintada d’un negre brillant. Això difereix de la primera foto que Kratos va publicar del llop de l’aire; aquesta foto mostrava un esquema de pintura molt més lleuger a tot l’avió amb escriptura negra per al registre de la FAA.

A la primera foto, Air Wolf era físicament idèntic al MQM-178 Firejet, excepte pel registre civil a la part posterior de l’avió. El president de la divisió de sistemes no tripulats de Kratos, Steve Findley, ho va assenyalar específicament La Zona de Guerra que la “línia de motlle exterior” o dimensions físiques de l’avió són idèntiques entre el MQM-178 Firejet i Air Wolf, però els sistemes interns són força diferents. En aquesta nova foto, el dron també sembla portar una nova càrrega útil de BAE Systems. Aquesta càrrega útil, a la qual es fa referència al comunicat de premsa com a “Sistema de missió tàctica”, no coincideix amb cap càrrega útil aèria coneguda actualment de BAE Systems. La càrrega útil misteriosa sembla tenir una part frontal ampliada amb un cordó vermell “treure abans del vol” connectat, cosa que suggereix que podria ser una tapa frontal extraïble que protegeixi una lent o una antena, o potser una entrada de sensor atmosfèric.

MQM-178 Firejet al seu llançador. Kratos

Kratos ha publicat molt poc sobre Air Wolf més enllà de dos comunicats de premsa, unes quantes presentacions de relacions amb inversors i la informació publicada anteriorment per La Zona de Guerra.

Creat inicialment per Composite Engineering Inc. abans de 2012, el progenitor Firejet d’Air Wolf està dissenyat per proporcionar un objectiu d’entrenament eficaç per a avions i sistemes de defensa aèria de la generació actual. Després de Kratos adquirit CEI el maig de 2012, la companyia va començar a produir el Firejet a través de la seva nova divisió de sistemes no tripulats, que estava formada per antics empleats i infraestructura de CEI.

El 2018, Kratos obert una nova instal·lació de fabricació a Will Rogers Business Park a Oklahoma City, Oklahoma amb el propòsit d’augmentar les taxes de producció i oferir preus més competitius enfront d’altres empreses que desenvolupen vehicles aeris no tripulats. Poc després d’ampliar les seves instal·lacions d’Oklahoma City el 2020, Kratos va establir un centre de vol de prova al port aeri i espacial d’Oklahoma als afores de Burns Flat, Oklahoma el 2021.

Una diapositiva d’una presentació d’inversors del 2020 publicada per Kratos fa esment que el projecte “Tactical Firejet” és una associació amb AeroVironment, amb la intenció de llançar un drone suïcida Switchblade des d’un drone Firejet (més sobre aquesta capacitat un minut). Les presentacions posteriors mencionen Air Wolf i Tactical Firejet alhora, cosa que suggereix que els dos projectes es van fusionar entre el 2020 i el 2021 o sempre eren només dos noms diferents per a la mateixa plataforma, que incloïa la capacitat Switchblade. El primer prototip d’Air Wolf, N887RZ, està marcat a la documentació de la FAA com a fabricat el 2019, cosa que indica que aquesta estructura específica s’ha mogut i ha canviat la designació a través de diverses iteracions dels programes Tactical Firejet / Air Wolf.

Segons la documentació de la FAA sobre el primer prototip d’Air Wolf, l’avió està restringit a volar dins de l’espai aeri controlat pel port espacial d’Oklahoma. Tot i que l’avió és capaç de volar entre 20 peus i 35.000 peus, Kratos ha establert una restricció als vols d’Air Wolf, que requereix que es mantingui entre 10.000 peus i 16.000 peus. Segons la mateixa documentació, a partir del 25 d’agost de 2021, l’Air Wolf ha volat un total de 83 hores. Segons Registres de la FAA, un altre MQM-178 Firejet va rebre un registre civil de N501YM el març d’aquest any. Aquest avió té un número de sèrie similar, que podria suggerir un altre prototip d’Air Wolf en desenvolupament.

Al setembre de 2021, Kratos confirmat a La Zona de Guerra que l’Air Wolf havia desplegat amb èxit Sèrie Switchblade d’Aerovironments municions vagabundes, que estan dissenyades primer per ser llançades des d’un tub pneumàtic per un operador a terra. El president de la divisió de sistemes no tripulats de Kratos, Steve Fendley, també va assenyalar en aquell moment que Kratos havia rebut contractes per proporcionar el drone Air Wolf a diversos clients no identificats.

La capacitat d’Air Wolf per llançar el Switchblade oferiria un rang de vigilància estès a la plataforma, utilitzant els Switchblades per recollir intel·ligència addicional. L’exèrcit dels Estats Units ha provat aquest concepte abans a Projecte Convergència 2020i va crear a vídeo conceptual mostra quatre petits drons llançats per aire que volen cap a un territori controlat per l’enemic i proporciona una imatge d’intel·ligència més detallada.

En el cas dels Switchblades, també es podrien utilitzar com a armes cinètiques: volar, identificar positivament i, posteriorment, colpejar l’objectiu. Altres usos possibles inclouen actuar com a señuelos o fins i tot proporcionar suport d’embussos.

No es va especificar quina versió de Switchblade es va llançar des de l’Air Wolf; la versió Switchblade 600 té capacitats anti-armadura, mentre que la versió Switchblade 300 només és efectiva contra objectius suaus i personal.

Kratos

MUM-T va començar amb els programes “Have Raider” i “Have Raider II” de la Força Aèria dels EUA a 2015, amb un F-16D tripulat que controlava un NF-16D modificat que va ser redesignat com a X-62A. Des de llavors, MUM-T ha estat provat diverses vegades per diversos fabricants, amb un dels primers exemples que és el drone UTAP-22 de Kratos. El 2015, el drone Kratos va poder lliurar amb èxit el control entre una estació de control terrestre i un AV-8B Harrier del Cos de Marines dels Estats Units a cadascuna de les tres vols de prova.

AV-8B al costat dels UTAP-22 durant un conjunt de proves del 2015 a les estacions d’armes aèries navals China Lake. Kratos

Proves posteriors versions incloses de l’UTAP-22així com de General Atomics’ MQ-20 Avenger, per anomenar-ne uns quants. Boeing també va començar a provar els seus MQ-28 Ratpenat Fantasma drone “aler lleial” el novembre de 2021. El desenvolupament en aquesta àrea probablement ha estat en curs, almenys fins a un grau limitat, també a l’àmbit profundament classificat.

Tal com està, gran part del programa Airwolf continua enfosquit, però almenys estem veient una mica més de l’avió a les fotos, així com almenys una de les seves possibles càrregues útils.

Contacteu amb l’editor: [email protected]