Per què l’escassetat de combustible s’està estenent per tot Àfrica


joN BURUNDI, CONDUCTORS estan tan desesperats pel combustible que dormen als patis de les benzineres. El Senegal té tan poc combustible per a avions que el vol d’Air France des de la capital, Dakar, a París ha estat aturant a les Illes Canàries per omplir-se. Johannesburg té el mateix problema, que ha fet que United Airlines cancel·li alguns vols des de Nova York. Des de Kènia, que recentment va patir la seva pitjor escassetat de gasolina en una dècada, fins a Lagos, on les cues fora de les benzineres s’encaminaven cap a les autopistes, i el Camerun, on milers de camions han quedat encallats sense gasoil, Àfrica no ha tingut l’ànima de les economies modernes. “A tot arreu, tothom està lluitant pel dièsel”, lamenta Anibor Kragha, de l’Associació Africana de Refinadors i Distribuïdors, un grup de la indústria.

Escolta aquesta història.
Gaudeix de més àudio i podcasts iOS o Android.

El vostre navegador no admet l’element

Estalvieu temps escoltant els nostres articles d’àudio mentre feu múltiples tasques

Els costos econòmics de l’escassetat són enormes. Aturen el comerç, tanquen els milions de negocis que han de generar la seva pròpia electricitat i obliguen els turistes a cancel·lar els viatges per manca de vols. Aquest és un cop per al turisme, un gran col·laborador PIB en molts països africans. L’impacte social també és gran. Els hospitals no poden aconseguir medicaments i les ambulàncies estan immobilitzades. Tot això fa que els polítics s’ensalten. La ira per l’escassetat pot esclatar ràpidament als carrers.

La demanda de combustible va augmentar a tot el món l’any passat a mesura que les economies es van recuperar del covid-19. No obstant això, per primera vegada en 30 anys, la capacitat mundial de refinació va caure, fet que va provocar un augment dels preus dels combustibles. La invasió russa d’Ucraïna els va empènyer encara més. En la majoria dels llocs, el combustible ha quedat disponible, encara que és car. Però no a l’Àfrica, que està travessant la seva pitjor crisi de subministrament en 40 anys, segons Pierre Barbe, que dirigeix ​​el negoci d’Àfrica a Vitol, el major comerciant de petroli independent del món.

L’escassetat no és simplement el resultat dels preus més elevats que han fet que el combustible sigui inaccessible per als compradors més pobres de moltes parts d’Àfrica. També han estat provocats per diversos altres canvis de mercat que afecten especialment el continent, diu Kristine Petrosyan, de l’Agència Internacional de l’Energia (IEA), un grup de reflexió intergovernamental.

Els comerciants de combustibles solen utilitzar els mercats financers per reduir el risc de fluctuacions dels preus. Però han de gastar molt més (i lligar més capital circulant) en cobertura quan els preus són alts i volàtils. Els importadors a Àfrica solen ser més petits que els de les regions més riques i tenen balanços més ajustats. Per conservar el capital, molts simplement importen menys combustible.

El problema s’agreuja amb un gir al mercat de futurs: el preu dels lliuraments de petroli en una data futura ha caigut molt per sota del del lliurament immediat. En èpoques més habituals, els comerciants aparcarien desenes de petroliers plens (coneguts com a “flotadors”) a la costa de l’Àfrica occidental, on esperarien preus més alts. Ara els comerciants volen descarregar-los el més aviat possible i enviar-los a Àsia pel canal de Suez, evitant del tot Àfrica.

Molts països subsaharians són especialment vulnerables perquè generalment compren en petites quantitats als flotadors o als vaixells cisterna que hi passen. Mentre que molts països rics tenen una reserva per a 90 dies, pocs països subsaharians tenen una reserva d’aquest tipus. És evident que hi ha poca capacitat d’emmagatzematge a la regió, tot i que les dades al respecte són escasses.

Una segona vulnerabilitat és que els països subsaharians refinen poc petroli a nivell nacional. Moltes de les seves refineries estan mal gestionades i funcionen molt per sota de la seva capacitat o són massa petites per competir. La producció de les refineries a l’Àfrica subsahariana s’ha reduït a la meitat durant l’última dècada, tot i que la demanda de petroli a la regió ha augmentat un 19%, segons el IEA. L’Àfrica subsahariana importa ara aproximadament tres quartes parts dels seus productes refinats de mitjana, una proporció més gran que qualsevol altra regió. Això el deixa profundament exposat a xocs externs. L’Àfrica occidental és especialment vulnerable. Al Senegal, per exemple, li falta combustible, en part perquè l’única refineria del país ha estat tancada per manteniment.

Tenir poca capacitat de refinació i gairebé res en reserva és arriscat en el millor dels moments. A molts països africans, la mala logística, la mala gestió i les subvencions distorsionades provoquen regularment xocs de subministrament. Molts ports africans només poden rebre vaixells amb poc calat, cosa que obliga els grans vaixells cisterna a descarregar-los als més petits. També estan molt congestionats, agreujant els retards. L’escassetat recent de Nigèria va sorgir després que les autoritats van bloquejar la venda de 350.000 tones de benzina: contenia massa metanol. Exactament qui s’ha equivocat és molt disputat, però, amb petites reserves, els motoristes aviat es van quedar secs. A Kenya, el govern subvenciona la benzina, però ho fa de manera maldestra, empitjorant l’escassetat de combustible. Recentment s’ha fet tard pagar l’equivalent a 112 milions de dòlars en subvencions als minoristes que ja estaven lluitant amb una escassetat de capital circulant a causa dels alts preus.

Aviat les coses poden empitjorar encara més. Els grans comerciants de petroli estan reduint les compres de petroli rus per complir amb les sancions europees que entren en vigor el 15 de maig. Això reduirà encara més el flux a Àfrica de combustible refinat a Europa a partir del petroli rus.

A la llarga, s’inverteixen moltes esperances —i diners en efectiu— en una gran refineria que està construint a Nigèria el grup Dangote. Tot i que el projecte té anys endarrerits, es preveu que estigui acabat a finals d’any. No obstant això, el projecte és una excepció a la tendència de disminució de la capacitat. Àfrica també necessita reserves estratègiques més profundes de combustible per resistir tant els xocs globals com els problemes locals. “Potser aquesta serà una trucada d’atenció, com eren els anys setanta a Europa”, diu el IEALa senyora Petrosyan, “perquè és evident que aquesta situació es pot repetir en el futur”.