Som els únics humans de l’univers


Comencem amb una exempció de responsabilitat.

Mentre que alguns companys conjectuen l’existència de més d’un Univers, avui ens limitarem a nosaltres mateixos i la nostra imaginació a la nostra pròpia bombolla d’informació: l’esfera amb un radi igual a la distància que ha recorregut la llum des que el temps va començar fa uns 13.800 milions d’anys. Tenint en compte l’expansió de l’Univers, la nostra bombolla d’informació té un radi d’uns 46.000 milions d’anys llum. Altres universos teòrics, amb altres lleis de la física, resideixen fora de la nostra bombolla còsmica i, per tant, estan fora del nostre poder d’escrutini.

Aquí també podríem afegir un altre aclariment per fonamentar la nostra discussió en el plausible: per vida entenc qualsevol xarxa autosostenible de reaccions químiques capaç de metabolitzar l’energia del medi i reproduir-se, seguint les regles de la selecció natural darwiniana. Per tant, no hi ha màquines espirituals més avançades que nosaltres; no hi ha núvols intel·ligents estranys que viuen en estrelles; i no hi ha eixams de nanobots que habiten forats de cuc dotats d’algun tipus d’autoconsciència col·lectiva. Els monstres d’espaguetis voladors estan bé. (Mirar abaix.)

El que tot l’Univers comparteix

Amb això fora del camí, ara podem començar realment.

Potser el resultat més sorprenent de la ciència moderna és la nostra comprensió que les mateixes lleis de la física i la química s’apliquen a la immensitat de l’espai i el temps. Ara som capaços de mirar estrelles i galàxies nadons a milers de milions d’anys llum de distància de nosaltres i amb milers de milions d’anys. Quan els mirem i analitzem les seves propietats, trobem que tenen els mateixos elements químics (encara que en proporcions diferents) i que evolucionen segons les mateixes lleis dinàmiques que segueix el nostre propi sol. Les lleis físiques i químiques són les mateixes a tot arreu i en tot moment. Això ens permet, les criatures terrestres, ampliar les nostres investigacions per tot l’univers.

També sabem, i aquest és un altre descobriment sorprenent de l’astronomia moderna, que la majoria d’estrelles vénen amb una cort de planetes i que els planetes tendeixen a tenir la seva pròpia quantitat de llunes. Cadascun d’ells és el seu propi món, amb propietats físiques i composicions químiques úniques. Hi ha planetes grans i petits; rocosos i gasosos; planetes amb moltes llunes, només unes poques, o cap. Els planetes giren com tapes, amb una inclinació gran o petita. (La inclinació de la Terra és de 23,5° respecte a la vertical; la d’Urà és un sorprenent 97,7°.) Els planetes poden tenir atmosferes més gruixudes o més fines amb diferents gasos. La llista continua.

El monstre dels espaguetis volador

En nombres rodons, només la nostra galàxia de la Via Làctia hauria de contenir al voltant d’un bilió de mons, tots i cadascun d’ells una entitat única amb la seva pròpia història.

Si afegim els centenars de milers de milions d’altres galàxies dins de la nostra bombolla còsmica, comptem al voltant d’un bilió de bilions de mons al nostre univers, amb un factor de cent. (Un comentari geek: és curiós que això estigui tan a prop del nombre d’Avogadro, el nombre d’àtoms en un gram d’hidrogen.)

En aquest punt, podríeu suggerir de manera bastant raonable que dins d’aquesta sorprenent diversitat de mons, gairebé tot és possible. Pot semblar així a primera vista. Però aquesta llibertat aparent de nombres molt grans no és tan lliure com sembla. La unitat de les lleis de la física i la química actua com una restricció molt poderosa sobre allò que pot i no pot existir a la natura.

En ciència no podem descartar realment el que pot existir, sempre que compleixi les lleis de la física tal com les coneixem. Però podem utilitzar les lleis de la física i la química per inferir què podria existir. Cas concret: el monstre d’espaguetis volador és bastant plausible. Podem imaginar un cosí del pop que va sortir de l’aigua fa uns milers de milions d’anys al planeta MumbaXX. Després de milions d’anys, la nostra criatura va créixer plomes als seus tentacles i va volar. O, si no plomes, algun mecanisme de globus que utilitza l’aire calent del seu tub digestiu o dels conductes tèrmics on s’alimenta.

Regles establertes en carboni

Aleshores, què podem esperar trobar mentre escanegem la vasta col·lecció de mons i cerquem éssers vius? Tot i que ningú pot respondre això, podem establir un parell de regles bàsiques.

Regla número u: la vida es basarà en el carboni. Per què? Com que el carboni és l’àtom tranquil, amb una versatilitat química cap altre element pot igualar. El carboni té quatre electrons exteriors no aparellats. Pot formar enllaços químics estrets compartint aquests electrons amb altres elements químics. Una alternativa potencial és el silici, però és així la bioquímica estaria molt limitada en comparació, amb enllaços aproximadament la meitat més forts que els del carboni. La vida necessita versatilitat per prosperar.

Més intel·ligent més ràpid: el butlletí de notícies Big Think

Subscriviu-vos per rebre històries contraintuïtives, sorprenents i impactants a la vostra safata d’entrada cada dijous

Regla número dos: la vida necessita aigua líquida. Sí, podeu trobar bacteris congelats al permafrost, però no són vius. Com que la vida és, en essència, una xarxa de reaccions bioquímiques complexes que mouen els compostos d’una manera i una altra, necessita un dissolvent, un medi on es puguin desenvolupar les reaccions. Composta per oxigen i hidrogen, dos dels elements químics més abundants arreu de l’univers, l’aigua té un clar avantatge. A més, té la propietat única que el gel flota: l’aigua en estat sòlid és menys densa que en estat líquid.

De vegades es proposa amoníac com a possibilitat. Però és un gas a temperatura ambient i es torna líquid només per sota de -28 ° F a una pressió normal. Un planeta fred amb una atmosfera pesada podria tenir amoníac líquid, però això demana molt a la vida. De fet, qualsevol forma de vida en aquestes condicions tindria un metabolisme molt lent. L’aigua és aquesta substància màgica que és transparent, no té olor ni sabor i s’expandeix a mesura que es congela (una propietat clau per a la vida a base d’aigua en climes més freds, ja que hi ha aigua líquida sota el gel). També és l’ingredient principal del nostre propi cos.

No hi ha cap altre ésser humà a l’Univers

Tenint en compte aquestes dues limitacions, l’essència de la vida hauria de ser senzilla. Inclourà carboni, aigua i algunes altres coses (com a mínim, nitrogen).

Els detalls, però, no són senzills. Cada planeta que pugui contenir vida tindrà la seva pròpia història. Com a conseqüència, la vida allà també tindrà la seva pròpia història, una història contingent a la història del planeta amfitrió. Les propietats d’un planeta configuren la vida en ell. Al seu torn, qualsevol cosa que visqui en un planeta donarà forma a les propietats del planeta. A cada món, la selecció natural actua com una pressió contingent de la història per a la supervivència. A mesura que les condicions del planeta canvien, moltes vegades per la mateixa presència de vida al planeta, la vida s’adaptarà de maneres úniques. Mai es veurà igual en mons diferents.

Com a conseqüència, i malgrat l’essència comuna de carboni i aigua de la vida, no hi haurà formes de vida idèntiques en diferents planetes. Com més complexa sigui la forma de vida, menors són les probabilitats que es reprodueixi en altres llocs, fins i tot aproximadament.

Si el monstre d’espaguetis volador existeix, només existirà en un món. De la mateixa manera, existim en un sol món. Som els únics humans en aquest univers. I si tenim en compte el que hem après de la història de la vida a la Terra, és probable que la vida intel·ligent sigui extremadament rara. Tot i que la intel·ligència és clarament un actiu en la lluita per la supervivència entre les espècies, no és un propòsit de l’evolució; l’evolució no té cap finalitat.

Fins que no esdevé intel·ligent, la vida és feliç només reproduint-se. Amb la intel·ligència, serà infeliç només replicar. Aquesta, en poques paraules, és l’essència de la condició humana.

Ajuntant tot això, proposem que estem realment connectats químicament amb la resta del cosmos i que compartim la mateixa base de vida que qualsevol altre ésser viu hipotètic. Al mateix temps, som únics, i també ho són tots els altres éssers vius. La vida és una força sorprenent. A partir d’un codi basat en carboni i un avantpassat genètic comú, pot crear una diversitat sorprenent de meravelles, en aquest món i possiblement en altres.