Un vídeo vertiginós mostra com és sortir disparat d’una centrífuga a 1.000 MPH


Una vista del vehicle de llançament de prova mentre surt des de l'accelerador de masses suborbital.

Una vista del vehicle de llançament de prova mentre surt des de l’accelerador de masses suborbital.
foto: SpinLaunch

La startup californiana SpinLaunch va realitzar recentment la vuitena demostració del seu accelerador de massa suborbital, però a diferència de proves anteriors, aquest vehicle de vol estava equipat amb una càmera a bord, que proporcionava una visió sense precedents del llançament a gran altitud.

La startup californiana SpinLaunch va realitzar recentment la vuitena demostració del seu accelerador de massa suborbital, però a diferència de proves anteriors, aquest vehicle de vol estava equipat amb una càmera a bord, que proporcionava una visió sense precedents del llançament a gran altitud.

Això darrera prova va passar el divendres 22 d’abril a l’accelerador de masses suborbital de 108 peus d’ample (33 metres) de la companyia al desert de Nou Mèxic. Aquestes proves s’estan convertint en rutinàries per a SpinLaunch, amb el primer demostració del sistema de llançament cinètic que va tenir lloc l’octubre passat. Aquesta vegada, però, l’empresa va fer alguna cosa nova enganxant una càmera, o “càrrega útil òptica”, al projectil de 10 peus de llarg (3 metres).

Les imatges de la càmera a bord mostren el projectil llançant-se cap amunt des del sistema de llançament cinètic a velocitats superiors a les 1.000 milles per hora (1.600 quilòmetres per hora). El vol va durar 82 segons, temps durant el qual el vehicle de prova va assolir una altitud de més de 25.000 peus (7.620 metres), segons David Wrenn, vicepresident de tecnologia de SpinLaunch.

En veure el vídeo, podeu veure que la instal·lació de llançament s’allunya ràpidament de la vista a mesura que el projectil puja ràpidament. El gir, suficient per fer-vos sentir malament, és part del disseny. Les aletes del vehicle de prova “estan lleugerament inclinades per induir un gir i proporcionar estabilitat addicional durant el vol”, va explicar Wrenn, dient que s’assembla molt a un bala quan es dispara amb un rifle.

Increïblement, l’accelerador de massa suborbital A-33 encara funciona a una fracció de la seva capacitat màxima. A més, la instal·lació és una versió a escala d’un terç del que SpinLaunch pretén construir: un accelerador orbital capaç de disparar objectes a la vora de l’espai. S’espera que la versió a gran escala impulsi objectes a l’atmosfera superior a velocitats que arribin a 5.000 mph (8.000 km/h), moment en què s’iniciarà una etapa de propulsió per acabar la feina, enviant petites càrregues útils a l’òrbita terrestre baixa. La startup de Califòrnia calcula que pot utilitzar aquest enfocament innovador per llançar objectes tan pesants com 440 lliures (200 kg), com petits satèl·lits, experiments científics en òrbita i materials de construcció, entre altres coses.

L'accelerador de massa suborbital SpinLaunch A-33 a Nou Mèxic.

L’accelerador de massa suborbital SpinLaunch A-33 a Nou Mèxic.
foto: SpinLaunch

SpinLaunch estava “emocionat” de veure les imatges del vol a bord per primera vegada, ja que era “un angle de càmera que l’equip s’imaginava des de fa temps, per la qual cosa és molt validador veure’l com a resultat”, va dir Wrenn. Aquesta, la vuitena prova del sistema de llançament cinètic, també va ser única perquè va provar un nou sistema de càrrega útil de recuperació; el sistema de desplegament de paracaigudes a bord està destinat a reduir els danys al projectil a l’aterratge, cosa que hauria d’augmentar la taxa de recuperació i reutilització dels vehicles de prova de vol.

A principis d’abril, SpinLaunch va signar un acord amb la NASA per desenvolupar, integrar, volar i recuperar una càrrega útil de l’agència espacial amb el llançador suborbital de la companyia. S’espera una prova a finals d’any, després del qual la NASA avaluarà possibles propers passos. L’última prova suggereix que el sistema és capaç de llançar càmeres sense destruir-les, un bon senyal, tenint en compte que les intenses forces g dins de la centrífuga podrien danyar els components delicats que es troben als satèl·lits.

De cara al futur, SpinLaunch té previst realitzar una o dues proves de vol al mes, “volant més ràpid, més alt o provant diferents càrregues útils cada vegada”, va dir Wrenn. La companyia també té previst utilitzar càmeres més avançades durant aquestes proves i capturar dades que podrien validar encara més el concepte.