“Vaig quedar literalment sorprès”: la història real darrere del nou drama de televisió The Staircase | televisió dels EUA


Una dona està morint en un bassal de sang al fons d’una escala. El seu marit, novel·lista, truca al 911. Són les 2.40 h.

“La meva dona va tenir un accident”, diu Michael Peterson frenètic. “Encara respira!”

L’operador pregunta: “Quin tipus d’accident?”

Peterson respon: “Ella va caure per les escales. Encara respira! Si us plau vingui!”

Aquest el transcripció d’una trucada al 911 el 9 de desembre de 2001. Era massa tard per salvar Kathleen Peterson. Va morir a la mansió de la parella a Durham, Carolina del Nord. Però a Michael Peterson se li va donar poc temps per plorar.

Els investigadors van trobar parets molt esquitxades de sang i van creure que les greus ferides de Kathleen eren difícils de conciliar amb una caiguda. Dies després, Peterson, llavors de 58 anys, va ser acusat d’assassinat en primer grau de la seva dona de 48 anys.

Va ser condemnat i va passar gairebé vuit anys a la presó, només que la seva condemna perpètua va ser anul·lada enmig de preguntes sobre la fiabilitat d’un testimoni clau. Ara s’explica la impactant i esquiva història de la parella L’Escalauna nova sèrie dramàtica protagonitzada per Colin Firth i Toni Collette.

Potser l’espectador amb més ganes serà Larry Pollard, que era el veí del costat dels Peterson i jugava a la casa de petit. Mai va creure que Michael Peterson fos culpable de matar la seva dona, un executiu d’una empresa de telecomunicacions.

“Mai vaig veure cap problema”, diu Pollard, de 74 anys, des de la seva casa veïna al carrer Cedar. “De fet, vaig pensar que eren una parella molt colorida. Era una senyora molt sociable i molt estimada al barri.

“Michael era un bon vivant. A la gent li agradava perquè és humorístic. No és molt alt, però és ràpid d’enginy. Era divertit estar-hi.”

Peterson és un veterà de la guerra del Vietnam les novel·les del qual El drac immortal, Un temps de guerra i Una pau amarga se centren en el conflicte. També havia estat un candidat sense èxit a l’alcaldia de Durham.

Els Peterson van visitar els Pollard a casa seva aproximadament un mes abans de la tragèdia. Pollard recorda: “Es van allunyar del nostre pati de la mà. No vaig veure cap mena d’angoixa l’un contra l’altre. No havia sentit res que fossin així. Estaven molt estimats. Estaven entretinguts a la gent. Eren una mica els estimats del conjunt social en aquell moment”.

Pollard, un antic advocat i fiscal especial, considera poc plausible el moment del suposat assassinat perquè, diu, els fills de Peterson estaven a punt de visitar i la seva casa s’acabava d’il·luminar amb abundants decoracions nadalenques.

“Quan totes les autoritats hi van arribar aquella nit van entrar, eren les dues de la matinada i tothom mirava el cos. Tothom suposa que ha estat assassinada. Hi ha sang per totes les parets. “Oh, Déu meu, hi ha un bassal de sang, l’havien d’haver apallissat fins a morir”.

“No van tenir en compte cap altre fet, res que podria haver estat diferent. Tothom pensava que probablement es tractava d’una baralla domèstica on ell es va enfadar i la va matar a cops. En aquella època, la violència domèstica era un tema molt seriós. Ràpidament es va convertir en un cas de violència domèstica.

“Jo, en canvi, no n’estava tan segur. Semblava fora de caràcter, però encara més que això, per què aquesta casa estava tota il·luminada d’un extrem a l’altre, de dalt a baix i amb llums per tot arreu? Si vas a colpejar la teva dona fins a matar, pensaries que no vols que la gent migui”.

Peterson va ser jutjat el 2003. La seva defensa va argumentar que la parella estava bevent al costat de la piscina fins ben entrada la nit i una Kathleen, ebria, va entrar sola i va caure per les escales.

Caitlin Atwater, Clayton Peterson, Kathleen Peterson, Michael Peterson, Todd Peterson, Martha Ratliff i Margaret (Ratliff) Blakemore.
Caitlin Atwater, Clayton Peterson, Kathleen Peterson, Michael Peterson, Todd Peterson, Martha Ratliff i Margaret (Ratliff) Blakemore. Fotografia: Netflix

La fiscalia no va descriure una arma homicida ni va oferir un motiu clar, però va parlar de Peterson sobre la mort d’un amic de la família el cos del qual també es va trobar al peu d’una escala anys abans a Alemanya. També va apuntar a la seva bisexualitat, suggerint que Kathleen havia descobert que portava una vida secreta i l’enganyava.

L’advocat defensor David Rudolf recorda: “Havíem sentit rumors que la policia buscava algun amant masculí en un gimnàs o alguna cosa així, així que li vam preguntar i ens va dir que era bisexual i que tenia casos de sexe amb diversos homes. No és que fos una cosa cada setmana, però això havia passat.

“Per a mi, no era un problema com, d’acord, així que si un marit té una aventura amb una dona, això el converteix en un assassí? No vaig veure cap distinció entre tenir-ho amb una dona o tenir-ho amb un home.

“D’altra banda, sobretot per [prosecutor] Freda Negra, era un veritable tema moral del qual li va agafar molta importància. Moltes persones del jurat eren religioses i crec que probablement per a ells va ser un factor important, no gaire rellevant, però necessàriament important en el sentit que va posar Michael en una llum negativa”.

Peterson va ser declarat culpable de colpejar la seva dona fins a la mort i condemnat a cadena perpètua sense llibertat condicional. El veredicte va colpejar amb força a Rudolf. Diu: “No ho oblidaré mai. Va ser absolutament aclaparador de l’ànima. Era increïble que el jurat tornés culpable.

“Com he dit moltes vegades, em va fer preguntar-me si havia format part del mateix judici del qual havien format tots els altres. Michael va posar una cara molt valenta en públic, però em diuen que, quan va tornar a entrar a la zona d’espera, es va trencar. Simplement no volia mostrar-ho davant dels seus fills”.

Però el veredicte es va trencar després que Duane Deaver, un analista d’esquitxades de sang de l’oficina estatal d’investigació, va ser acomiadat el 2011 després d’una auditoria independent que va trobar problemes en 34 dels seus casos. Rudolf va citar declaracions dels jurats que confiaven en el testimoni desacreditat de Deaver, i el jutge del judici original, Orlando Hudson, va ordenar un nou judici.

David Rudolf i Michael Peterson
David Rudolf i Michael Peterson. Fotografia: WhatsUp/Netflix

Peterson va sortir de la presó, però Rudolf, que ara treballava pro bono, va poder veure el cost que li havia suposat. “Em vaig quedar literalment sorprès. En aquells vuit anys havia tingut 20 anys o més. Però sempre va mantenir el seu sentit de l’humor sarcàstic.

“Recordo la primera vegada que el vaig anar a visitar. Em vaig sentir terrible i vaig dir alguna cosa com: “Michael, ja saps, probablement em sento tan malament per això com tu”. Va dir: “David, aquesta nit aniràs a casa amb el teu BMW i jo seré aquí”. Així que no et sents tan malament com jo. Això resumeix com Michael va tractar-ho a través d’un humor de forca com va fer durant tot el judici”.

Tanmateix, Hudson es va negar a retirar els càrrecs, de manera que el 2017 Peterson va acceptar un acord que li va permetre mantenir la seva innocència tot i que va reconèixer que els fiscals tenien prou proves per condemnar-lo per homicidi involuntari en la mort de la seva dona.

El jutge va condemnar Peterson a entre 64 i 86 mesos de presó i li va donar crèdit pels 89 mesos que ja havia passat entre reixes, cosa que li va permetre sortir del tribunal com un home lliure.

Rudolf, que a principis d’any va publicar un llibre, Injustícia americana, diu: “Va ser com si m’hagués aixecat una enorme pedra de les espatlles. Va ser la redempció. Va ser alegria. Aquell hauria estat probablement el dia més feliç i satisfactori a la cort per a mi. Realment vaig experimentar els dos extrems en aquest cas en particular”.

Peterson, però, va sentir “amargor” pel que li havien fet, afegeix l’advocat, i ara viu en un apartament a Durham i passa temps amb la seva família.

The Staircase explora la vida dels fills dels Peterson: els dos fills de Michael, Todd i Clayton, amb la seva primera dona, les seves dues filles adoptives, Margaret i Martha, i la filla de Kathleen, Caitlin.

Colin Firth.
Colin Firth. Fotografia: AP

Els girs extraordinaris del judici van ser filmats per a una sèrie documental, també anomenada L’Escala, que es va convertir en un gran èxit de “crim real” abans que una sèrie seqüela arribés a Netflix. L’equip del documental està interpretat per actors de la nova sèrie dramàtica, amb Vincent Vermignon interpretant el director Jean-Xavier de Lestrade.

Malgrat tota l’atenció, l’enigma de la mort de Kathleen continua sense resoldre, i convida a noves teories. Pollard, la veïna i antiga advocada, creu que les seves ferides van ser el resultat d’un atac de mussol.

La teoria sosté que Kathleen estava posant decoracions de Nadal que un mussol podria haver confós amb una presa. Assenyala els cabells arrancats per les arrels de les mans de la Kathleen i branques amb sang i dos fragments de plomes als cabells.

Pollard diu: “Les urpes dels mussols són afilades. Passen rectes pel cabell fins que toquen la carn que cobreix el crani. Això és el que vaig determinar que eren les ferides. Si aquesta és la causa de la seva mort, llavors Michael Peterson és automàticament un home innocent. Han passat per un judici simplement perquè no sabien què era.

“El gran jurat va retornar un escrit d’acusació, però tothom estava perseguint conills, pel que em respecta. Estaven asseguts allà fora i deien: ‘Oh, la va vèncer a la mort. Oh, té un amant gai’, tot això, allò i l’altre. Hi havia moltes xafarderies. Tot aquest episodi va ser una pressa colossal per jutjar”.